新型コロナウイルスは、なぜ子どものほうが症状が軽いのか?
浮上したいくつかの可能性
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新型コロナウイルスは、なぜ子どものほうが症状が軽いのか?
浮上したいくつかの可能性

新型コロナウイルスに感染した子どもは軽症で済み、大人より死亡する確率が低い可能性が高い──。そんな可能性が、いくつかの研究によって浮上している。

インフルエンザの影響をいちばん受けやすいのは、通常は子どもや高齢者とされる。だが、新型コロナウイルス(SARS-COV-2)では事情が異なるようだ。この点について科学界には当惑が広がっている。新型コロナウイルス感染症「COVID-19」にかかった子どもは、一般的に大人より症状が軽い。

だが、世界中で症例報告が増え、研究が進むにつれて、若者が新型コロナウイルスに感染して重症化する例がいくつか出てきている。英国では4月の第1週に(基礎疾患がある)5歳の児童が、ベルギーでは12歳の少女が病院で亡くなり、欧州で最年少の犠牲者となった。

正確な死因はいまだ不明ながら、米国のイリノイ州の幼児についても、新型コロナウイルス感染後の死亡例が報告されている。多くの学校が閉鎖されているいま、親たちは新しい感染症がわが子に与えるかもしれない影響について心配している。

子どもの感染者は軽症で済む?

大人と同様に、新型コロナウイルスに触れた子どもにも感染の危険性がある。中国で初期に行われた研究は、新型コロナウイルスに感染した子どもは大人より死亡する確率が低く、軽症で済む可能性が高いことを示唆している。

COVID-19にかかったことが確認された44,672人を対象とした最近の研究では、19歳未満の子どもは感染者全体の2パーセントにとどまり、2月20日までに記録された1,023件の死亡例には含まれていない。「子どものリスクはあまり高くないようです。しかし、重症化したり死亡したりするリスクがゼロというわけではありません」とイースト・アングリア大学の医学部教授、ポール・ハンターは言う。

2番目の研究は『Pediatrics』誌に掲載されたもので、新型コロナウイルスに感染し、中国疾病予防控制中心(中国CDC)に報告された2,143人の子どもを対象としている。これらの子どものうち、およそ半数が発熱やせき、のどの痛み、鼻水、倦怠感などの軽症だった。

3分の1(39パーセント)が中等症で肺炎の兆候が見られたが、重症例に見られるような息切れはなかった。125人の子ども(6パーセント)が重症化し、湖北省に住む14歳の少年1名が死亡した。94人の子ども(4.4パーセント)は無症状だった。

ほかの国や地域でも、大人(特に70歳以上の高齢者や基礎疾患のある患者)よりも、子どもも感染率が低い傾向が見られる。しかし、それは多くの国においてCOVID-19の重い症状が出て病院に運ばれた患者にしか検査が行われていないことが原因かもしれない。

何が子どもをウイルスから守っているのか?

それでも、感染した子どもが病気になったり、亡くなったりする割合が低いことに変わりはない。新型コロナウイルスが原因の2つの重度の呼吸器疾患、SARS(重症急性呼吸器症候群) とMERS(中東呼吸器症候群)と同様の傾向だ。では、何が子どもをウイルスから守っているのだろうか?

厄介なことに、はっきりしたことはわかっていない。通常、幼児や児童はインフルエンザに感染するリスクが高い。主な理由は子どもの気道や免疫系が未発達なことにある。

COVID-19の場合、ウイルスはスパイクたんぱく質を利用して、人間の呼吸器細胞に存在する「ACE2」という受容体タンパク質と結合する。一説によると、子どもの下気道(肺)に存在するこの細胞の鍵穴が少ないため、あるいは細胞の鍵穴の形が異なるため、上気道(鼻、口、喉)のほうが新型コロナウイルスに侵される確率が圧倒的に高いという。

あるいは、子どもの免疫系がウイルスに対処する方法に理由があるのかもしれない。一部の成人では、ウイルス自体ではなく、「サイトカインストーム」と呼ばれる免疫系の過剰反応が多臓器不全を引き起こし、それが死因となっている。<「COVID-19の疾患はほとんどが免疫介在性です。つまり、体内の疾患の原因は免疫系の活動にあります。したがって、正常な免疫系をもつ健康な若者も重症化することがあります」。レスター大学で呼吸器科学の准教授を務めるジュリアン・タンは、サイエンス・メディア・センターへの声明でそう述べている。

子どもの免疫系は活性化してウイルスと闘うことがないため、肺が重大な損傷を免れている可能性もある。2003年にSARSが大流行したとき、大人とは異なり、子どもは比較的低レヴェルのサイトカイン反応しか示さなかったことが研究によって判明している。

子どもは「無症状キャリア」になる

だが、COVID-19の深刻な影響を受けない傾向が子どもにあるからといって、感染を広げる能力がないわけではない。新型コロナウイルスの感染者が、せきやくしゃみをしたときに鼻や口から飛び出す飛沫を介してヒト・ヒト感染が起きる。

それに、子どもは濃厚接触する。手洗いを忘れたり、ちゃんとティッシュを使えないこともある。このため、多くの子どもが「無症状キャリア」となって、ウイルスを広く拡散させる可能性がある。

かぜやインフルエンザなど、ほかのウイルス性疾患で子どもが「スーパースプレッダー」になることはよく知られている。これは新型コロナウイルスに感染した、ごく軽症または無症状の子どもが、重症化しやすい家族にウイルスをうつす可能性があることを意味している。

学校は病気拡大の温床になりやすいが、英国では学校の閉鎖が多くの懸念と議論を呼んだ。在宅勤務ができない一部の親は、ウイルスの影響を受けやすい祖父母に子どもの世話を任せるしかなかった。

英国では3月23日以降も学校に登校できるのは、特別な必要性のある子どもや、親が特定の職業に就いている子どもなど、ごく一部に限られている。「子どもは大人ほど重症化しないことから、学校の閉鎖は簡単な決断ではありませんでした」と、イースト・アングリア大学のハンターは言う。

引用元 : WIRED 新型コロナウイルスは、なぜ子どものほうが症状が軽いのか?
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